Trobat l’humà més antic

Com en moltes famílies, l’arbre genealògic del gènere humà es taca a mesura que ens remuntem cap a l’origen. Coneixem als nostres pares, avis, besavis … però arriba un punt en què reis i aristòcrates són indistingibles d’esclaus o bandits. Així les coses, la major pregunta que un pot fer-se és qui va estar a la copa de l’arbre, qui va ser el primer humà. Un equip internacional d’arqueòlegs creu haver trobat a l’Àfrica el més semblant a aquesta persona: el membre del gènere Homo més vell trobat fins a la data, que ens envelleix als humans mig milió d’anys.

Em vaig quedar bocabadat en trobar la mandíbula
El 29 de gener de 2013, Chalachew Seyoum, un etíop que estudia a la Universitat Estatal d’Arizona (EUA), va descobrir un fosc dent sobresortint de la terra i aviat va donar amb més restes. “Em vaig quedar bocabadat en trobar una mandíbula en sediments de fa 2,8 milions d’anys”, explica a Matèria. Les restes, trobats en Ledi-Geraru (Etiòpia), consisteixen en la meitat esquerra de la mandíbula inferior amb cinc dents. “El meu equip els havia triat perquè són d’un temps clau per entendre com i on va aparèixer el gènere Homo a partir d’un ancestre com l’Australopithecus afarensis [conegut com Lucy], que vivia a l’est d’Àfrica fa tres milions d’anys”, afegeix Seyoum, originari d’Etiòpia.

Amb el temps, aquest nou gènere d’homínids va començar a manejar eines (Homo habilis), a caminar dret (Homo erectus), ia desenvolupar grups socials cada vegada més complexos en una història d’èxit evolutiu de la qual formem part dels més de 7.000 milions d’Homo sapiens que habitem el planeta.

En els llibres d’evolució humana, la història del nostre gènere s’acabava fa uns 2,3 milions d’anys. D’aquesta època són els fòssils més vells coneguts d’Homo habilis (l’homínid manyós que fabricava eines de pedra). Entre ells i els últims australopitecs com Lucy (que també van viure a Etiòpia) intervenia gairebé un milió d’anys d’complet buit. El nou fòssil presenta un homínid just d’aquest període i en plena metamorfosi. En un estudi publicat avui a Science, Seyoum explica al costat d’un equip de científics dels EUA, Regne Unit i Etiòpia que el fòssil té una interessant barreja de trets moderns i primitius. D’una banda, ja tenia les dents més petits que van caracteritzar al gènere Homo. D’altra, la seva barbeta era australopiteca.

Els detalls de la troballa es publiquen al costat d’altres dos treballs que reforcen que aquest és el primer membre del gènere Homo. El primer, aparegut a Nature, considera que aquest nou homínid va ser l’ancestre dels Homo habilis. El segon és un estudi de fòssils d’animals trobats en Ledi-Geraru que confirma que la zona era ja un entorn àrid de sabana i arbustos, no una selva. Aquest paisatge va ser clau perquè els australopitecs que vivien penjats dels arbres canviessin de vida i de dieta. Les seves grans dents per traginar fulles i fruits es van fer més petits, més humans, i el seu cervell va començar a créixer. Tots dos processos probablement es van deure al consum de carn per alimentar un cervell que exigia cada vegada més energia.

Ledi-Geraru està a només unes desenes de quilòmetres de Gona, on van aparèixer les eines de pedra més antigues que es coneixen. “Fins ara no hi havia cap fòssil que correspongués a aquestes eines, no sabem qui les va fer, i ara per fi poden atribuir a aquest nou Homo”, ressalta Carlos Lorenzo, arqueòleg de l’equip d’Atapuerca i investigador de l’IPHES. L’aparició d’aquest fòssil “descarta” a altres candidats a ser els primers ancestres del nostre gènere, com els australopitecs garhi (de fa 2,5 milions d’anys) o el sediba (1,7 milions d’anys), ressalta l’expert, tot i que reconeix que no tots acceptaran aquest nou arbre genealògic de la nostra gran família humana.

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google photo

Esteu comentant fent servir el compte Google. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s