Els 10 noms que han revolucionat la ciència el 2014

L’home que va posar una nau sobre un cometa, la creadora de robots col·laboradors, el doctor que va morir plantant cara a l’Ebola o l’inventor del repte del cub d’aigua gelada, entre els elegits per la revista Nature pel seu impacte en la investigació científica.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20141. Andrea Accomazzo: ens va fer aterrar sobre un cometa

Fa gairebé dues dècades, Andrea Accomazzo va tenir un problema amb la seva nòvia. Ella va descobrir en el seu poder un tros de paper amb un número de telèfon i un nom de dona: Rosetta. El científic italià va haver d’explicar al seu gelosa companya que no tenien era cap afer, sinó que Rosetta era el nom d’una missió per aterrar en un estel per primera vegada. Accomazzo es va casar amb la seva núvia, però tampoc va deixar a Rosetta. Com a director de vol de la missió de l’Agència Espacial Europea (ESA), aquest expilot de proves de la Força Aèria Italiana ha guiat a la nau durant 18 anys en un viatge de 6.400 milions de km des de la Terra fins a la roca 67P / Churyumov -Gerasimenko, on el novembre passat va alliberar un mòdul, Philae, que es va posar sobre ella. Era la primera vegada que la humanitat aconseguia una gesta semblant. [Així t’ho expliquem en directe].

Philae es va posar a 120 metres del centre de l’àrea d’aterratge prevista. Quan els seus sistemes d’ancoratge fallar, l’artefacte va quedar en una zona d’ombra que no li permetia recarregar els seus panells solars, així que es va quedar sense energia en 64 hores. Almenys, durant aquest temps va aconseguir recollir un bon nombre de dades que permetran conèixer l’estructura i composició del cometa i ajudar els científics a comprendre millor l’origen i l’evolució del Sistema Solar.

Accomazzo es prepara ara per a altres missions interplanetàries de l’ESA a Mercuri, Mart i Júpiter, però confessa a la revista Nature que li costa dir adéu a aquest vell amor anomenat Rosetta. Fins i tot somia amb ella i té intuïcions. «Aquest matí em vaig despertar a les quatre de la matinada pensant que alguna cosa no anava bé», recorda. «A les 7.30 vaig rebre una trucada: Rosetta havia perdut breument el contacte amb la Terra a les quatre del matí. Sovint em passen aquest tipus de coses. Estic totalment connectat ».

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20142. Suzanne Topalian: inmunoteràpia contra el càncer

Suzanne Topalian, investigadora de la Universitat Johns Hopkins a Baltimore (EUA), és una de les pioneres de la immunoteràpia del càncer, una de les teràpies més prometedores en la lluita contra aquesta malaltia, la idea rau en el bloqueig de la capacitat d’un tumor per camuflar l’atac de les cèl·lules del sistema immunològic, en comptes d’atacar el tumor directament amb radiació o fàrmacs, com fan la majoria dels tractaments convencionals.
L’enfocament, en què Topalian porta anys esperançada, va rebre el passat mes de setembre un fort recolzament amb la primera aprovació a EUA d’un fàrmac, anomenat pembrolizumab, que bloqueja una proteïna coneguda com a receptor de mort programada, o PD-1, al qual seguiran altres en un futur proper. Dos mesos abans, Japó va fer el mateix amb un altre fàrmac similar, el nivolumab. Els estudis han demostrat que aquest tipus de teràpies són eficaços no només per elmelanoma, sinó també per al de càncer de pulmó, i ja s’està provant en el de ronyó, bufeta, cap i coll, i estómac.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20143. Radhika Nagpal: la cap dels robots-tèrmit.

Aquesta enginyera de la Universitat de Harvard a Cambridge, Massachusetts (EUA), ha donat amb el seu equip un important pas en la robòtica que s’inspira en la biologia. Fixant-se en la forma en què les formigues, les abelles i els tèrmits construeixen els seus nius i altres estructures sense una direcció central, Radhika Nagpal idear un exèrcit de 1.024 «Kilobots». Cadascun d’ells fa uns pocs centímetres, es mou desordenadament sobre tres potes larguiruchas, es comunica amb els seus companys immediats i utilitza llum infraroja. Quan els kilobots treballen junts, poden organitzar-se per formar figures com estrelles o lletres amb només donar-los les instruccions inicials, com si el col·lectiu fos una mateixa entitat en moviment.
Aquests robots podrien ser útils en el rescat a ferits, en missions humanitàries o en la reparació de motors.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20144. Sheik Humarr Khan: el doctor del ebola

Sheik Humarr Khan, viròleg de l’Kenema Government Hospital (KGH), és un d’aquests tràgics herois del Ebola. Va formar part de l’equip que va aconseguir els primers estudis de seqüència genètica del virus al seu país natiu, Sierra Leone. El doctor va rebutjar una invitació per abandonar el seu país i es va ocupar dels seus pacients fins que va contraure ell mateix la malaltia i la van fallar les forces i la possibilitat de seguir assistint. Va morir el 29 de juliol víctima del mal contra el qual lluitava. Els que el van conèixer recorden a la revista Nature la seva forma d’entendre la medicina com un lliurament als altres, no només com una forma de guanyar-se la vida.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20145. David Spergel: l’escèptic còsmic

El març passat, un ampli equip d’investigadors, liderats pel Centre Harvard-Smithsonian per a la Astrofísica, va anunciar en una intensa i emocionant roda de premsa que havien aconseguit la primera detecció de les ones gravitacionals, petites deformacions en el teixit de l’espai-temps que es transmeten a la velocitat de la llum i recorren tot l’Univers. Es tractava de la confirmació de la inflació còsmica, ni més ni menys, i suposava que per fi érem capaços de veure els primers instants després del Big Bang. Aquestes ones, predites per la teoria general de la relativitat d’Einstein, van ser descobertes pel Telescopi BICEP2, instal·lat al Pol Sud.

No obstant això, David Spergel, astrofísic de la Universitat de Princeton a New Jersey, no van convèncer. Aviat va fer públics els seus dubtes respecte a que la troballa fos tal, adduint que l’equip de BICEP2 podia haver confós el vulgar pols còsmica amb el «sant grial». Quan els científics de BICEP2 van publicar els seus resultats al juny van ser més cautelosos i van reconèixer que feien falta més estudis per a la seva confirmació. Un proper anàlisi de dades de satèl·lit revelarà si tenien raó o no. Sigui com sigui, el cas mostra la necessitat de no revelar grans descobriments massa aviat.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20146. Maryam Mirzakhani: «Nobel» en matemàtiques

La iraniana Maryam Mirzakhani (Teheran, 1977) es va convertir el passat agost a la primera dona que rep la Medalla Fields des de la seva instauració el 1936, considerada com el «Nobel» de les matemàtiques i el més preuat guardó en l’àmbit de les ciències exactes . Aquesta doctora per la Universitat de Harvard, ara professora a la de Stanford, Califòrnia, ha creat noves maneres de calcular el volum de superfícies hiperbòliques estranyes.

La Unió Matemàtica Internacional ha qualificat Mirzakhani com l’encarnació poc freqüent de «destreses tècniques, audaç ambició, visió de llarg abast i profunda curiositat». El fet de ser dona va captar l’atenció de mitjans en principi poc pendents de les ciències, fins al punt que el seu èxit ha estat publicat en una revista de moda com Elle, i va treure a la llum la poca presència de les dones en el camp de les matemàtiques.

Mirzakhani creu que no es tracta d’un problema de discriminació, sinó cultural, pel que les noies creuen que les matemàtiques no són alguna cosa atractiu. Confia que el seu premi pugui inspirar altres joves ia la gent en general perquè canviï la forma en què són percebudes les noies dedicades a aquest camp.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20147. Pete Frates: impulsor del repte de la galleda de gel

En els dos anys i mig des que va ser diagnosticat d’esclerosi lateral amiotròfica (ELA), Pete Frates, de 29 anys d’edat, ha perdut la capacitat de parlar o moure. Però aquest exentrenador de beisbol universitari de Beverly, Massachusetts (EUA), ha fet un increïble pas per ajudar els malalts com ell sense entrar en un laboratori. Frates ser el primer a impulsar el repte del cub d’aigua gelada l’agost passat a través de missatges a Facebook i YouTube que dictava amb un programari de seguiment ocular. El repte consistia en què els participants publiquessin vídeos d’ells mateixos tirant una galleda d’aigua al cap per sensibilitzar i aconseguir donacions per a la investigació del ELA.

Des de llavors, aquesta campanya s’ha convertit en una de les més lucratives de recaptació de fons per a la investigació biomèdica a través d’internet i ha portat els defensors d’altres malalties poc conegudes a preguntar-se si poden fer el mateix.

La idea del cub de gel no se li va ocórrer a Frates, altres desafiaments similars s’han utilitzat en altres campanyes a internet, però sí va aconseguir convertir-lo en alguna cosa viral. O es tirava un una galleda d’aigua gelada sobre o es donava diners per a la investigació contra el ELA. Després, havies desafiar als teus amics a fer el mateix. Moltes persones van optar per les dues coses: remullada i donació.

Fins al moment, els participants de tot el món han publicat almenys 17 milions de vídeos del repte a Facebook i han recaptat més de 115 milions de dòlars. Fins i tot personatges populars com Justin Bieber, Gisele Bundchen, Lady Gaga, Mark Zuckerberg o Bill Gates es van unir a la causa.

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20148. Koppillil Radhakrishnan: l’home que va posar Índia a Mart

Koppillil Radhakrishnan, cap de l’Organització d’Investigació Espacial de l’Índia (ISRO), és el responsable d’haver posat al seu país a Mart, i d’unir-lo així al selecte grup de nacions amb l’ambició i la capacitat tècnica per explorar el Sistema Solar . La sonda espacial Mangalyaan entrar amb èxit en l’òrbita del Planeta vermell el passat 24 de setembre.
«Jo era com un director d’orquestra», diu Radhakrishnan respecte al seu paper en la missió. El satèl·lit marcià estudiarà la superfície, topografia i atmosfera del planeta i es centrarà en la recerca de metà, un dels possibles indicadors de l’existència de vida.
La missió índia pot denominar «low-cost», 73 milions de dòlars, una dècima part del que s’inverteix en projectes similars nord-americans i fins i tot per sota del pressupost de pel·lícules de Hollywood com «Gravity».

Los diez nombres que han revolucionado la ciencia en 20149. Masayo Takahashi: 1 retina de laboratori

Masayo Takahashi, oftalmòloga a l’Institut Riken del Japó, va aconseguir amb el seu equip implantar a una pacient de 70 anys amb degeneració macular associada a l’edat, la principal causa de ceguesa entre la població mundial, teixit de retina fabricat al laboratori a partir de una petita mostra de la seva pell. Els investigadors van generar cèl·lules mare iPS, amb capacitat per convertir-se en qualsevol teixit, i així obtenir la nova retina. Després, amb aquest teixit es va reemplaçar quirúrgicament part de la màcula oriol (la principal capa fotorreceptora de la retina).
Era la primera vegada al món que es realitzava un trasplantament semblant per intentar curar la degeneració macular. I la primera vegada que es prova en humans un implant fabricat amb cèl·lules iPS. En menys d’un any sabrem si l’operació ha estat un èxit. La dona havia perdut la major part de la seva visió abans i és improbable que la recuperi, però l’equip de Takahashi creu que el trasplantament és segur i que prevé futurs deterioraments de la retina.

10. Sjors Scheres: microscòpia per crioelectrón

Sjors Scheres, del Laboratori de Biologia Molecular a Cambridge (Regne Unit) ha ajudat a donar forma a una revolució en el camp de la biologia estructural en crear un programari de microscòpia per crioelectrón -en la qual es produeix una congelació ràpida de les mostres- , pel qual les imatges granulades es transformen en unes exquisidament detallades, permetent als biòlegs visualitzar les estructures moleculars més fàcilment i amb més encert.

Les promeses de 2015

La revista Nature també cita els cinc noms dels que cal estar pendents en 2015 per la seva possible contribució al desenvolupament de la ciència. Són els següents:

Xie Zhenhua: Després de l’acord sobre el clima entre EUA i la Xina aconseguit aquest any, el negociador cap de la Xina en les converses internacionals sobre el canvi climàtic, i el seu país, el major productor de gasos d’efecte hivernacle del món, estaran sota els focus.

Alan Stern: És l’investigador principal de la missió New Horizons de la NASA, que està cridada a convertir-se en la primera a arribar Plutó el proper juliol.

Joanne Liu: Presidenta internacional de Metges Sense Fronteres (MSF), organització que juga un paper destacat en els intents per eradicar el Ebola. La lluita continua.

Bernard Bigot: Pròxim director general de l’ITER, vol reformar radicalment el multimilionari projecte internacional per a construir un gran reactor que demostri que l’energia de fusió és possible.

Rick Horwitz: El director executiu de l’Institut Allen de Ciència Cel·lular, un projecte del cofundador de Microsoft i filantrop Paul Allen per a l’estudi de les cèl·lules, pot portar la recerca en aquest camp a una nova frontera.

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google photo

Esteu comentant fent servir el compte Google. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s