Herschel descobreix vapor d’aigua a l’entorn del planeta nan Ceres

L’observatori espacial Herschel de l’ESA ha descobert vapor d’ aigua en l’entorn de Ceres. Es tracta de la primera detecció inequívoca de vapor d’ aigua en un objecte del cinturó d’asteroides.

Ceres, amb un diàmetre de 950 quilòmetres, és el major objecte del cinturó d’asteroides, que es troba entre les òrbites de Mart i Júpiter. A diferència de la majoria dels asteroides, Ceres és pràcticament esfèric i pertany a la categoria dels ‘ planetes nans ‘, en què també es troba Plutó.

Water_detection_on_Ceres_node_full_imageEs pensa que Ceres està format per diverses capes, amb un nucli rocós envoltat per un mantell de gel. La confirmació de la presència d’aigua congelada en el cinturó d’asteroides té importants repercussions per comprendre l’evolució del nostre Sistema Solar.

Fa 4.600 milions d’anys, quan es va formar el Sistema Solar, la regió central estava massa calenta com perquè l’aigua es pogués condensar en els planetes interiors: Mercuri, Venus, la Terra i Mart. Es pensa que l’aigua va arribar a aquests planetes fa uns 3.900 milions d’anys, durant una llarga època de freqüents impactes d’asteroides i cometes.

Els cometes són coneguts per contenir aigua gelada però i els asteroides ? Els científics sospitaven que hi havia aigua al cinturó d’asteroides, ja que alguns cossos presenten una activitat similar a la dels estels – els coneguts com Estels del Cinturó Principal – però fins ara no s’havia pogut confirmar de forma concloent la presència d’aquesta molècula a la regió.

Durant l’estudi de Ceres realitzat amb l’instrument HIFI de Herschel s’han recollit dades que confirmen que la superfície d’aquest objecte està emetent raigs de vapor d’aigua.

“És la primera vegada que es detecta aigua en el cinturó d’asteroides, i confirma que Ceres presenta una superfície de gel i una atmosfera”, explica Michael Küppers, del Centre Europeu d’Astronomia Espacial de l’ESA a Madrid, autor principal de l’ article publicat ahir a Nature.

Encara Herschel no hagi estat capaç de prendre una imatge nítida de Ceres, els astrònoms han pogut determinar la distribució de les fonts de vapor d’aigua en la seva superfície en estudiar com variava el senyal de l’aigua durant les 9 hores que triga aquest planeta nan a donar una volta sobre si mateix. Pràcticament tot el vapor procedent de només dos punts de la seva superfície.

“Calculem que s’estan produint uns 6 kg de vapor d’aigua per segon, el que significaria que només una petita fracció de Ceres està coberta de gel. Aquesta hipòtesi encaixa perfectament amb les dues regions puntuals que hem observat “, explica Laurence O’Rourke, Investigador Principal del programa d’observació d’asteroides i estels de Herschel (MACH -11) i coautor de l’ article publicat a Nature.

Aquest vapor es podria generar a través d’un mecanisme de sublimació: el gel s’escalfa i es transforma directament en gas, arrossegant amb si la pols de la superfície i deixant al descobert gel fresc amb el que continua el procés. Així és com funcionen els estels.

Les dues regions emissores de vapor són un 5% més fosques que la resta de la superfície de Ceres, el que significa que són capaços d’absorbir més llum solar i per tant haurien de ser més càlides, la qual cosa implicaria una sublimació més eficient dels petits dipòsits d’aigua congelada.

Una hipòtesi alternativa seria l’activitat de guèisers o de volcans de gel (criovulcanismo), que podria estar jugant un important paper en la superfície del planeta nan.

A principis de 2015 la missió Dawn de la NASA arribarà a Ceres per estudiar de prop la seva superfície i monitoritzar com evolucionen les emissions de vapor d’aigua.

“El descobriment de Herschel ens aporta noves dades sobre la distribució d’aigua en el Sistema Solar. Com Ceres constitueix aproximadament la cinquena part de la massa total del cinturó d’asteroides, aquest descobriment no només és important per a l’estudi dels cossos més petits del Sistema Solar, sinó que també ens ajuda a comprendre millor l’origen de l’aigua al nostre planeta “, explica Göran Pilbratt, Científic del Projecte Herschel per l’ESA. (Font: ESA)

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google photo

Esteu comentant fent servir el compte Google. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s