40 anys de viatge còsmic de la Pioneer 11

739472main_AC83-0351_1Un any després que la seva germana la Pioneer 10 abandonés la Terra per sempre, la Pioneer 11 va iniciar el seu viatge còsmic sense retorn. Això va ser a l’abril de 1973.

El 3 de desembre de 1974 (SCET-UT) la Pioneer 11 va passar a uns 43.000 quilòmetres de la capa de núvols de Júpiter, una distància molt inferior a la del màxim acostament de la Pioneer 10. La sonda Pioneer 11 es va dirigir cap als pols del planeta per evitar els cinturons d’intensa radiació al voltant de l’equador de Júpiter. Això va permetre cartografiar per primer cop les regions polars del planeta i va impulsar a la nau cap a l’espai a la velocitat rècord de 172.800 quilòmetres per hora. Durant la seva trobada, la Pioneer 11 va aconseguir prendre les imatges més detallades de la Gran Taca Vermella i calcular la massa de la lluna Calisto.

L’equip científic del Centre d’Investigació Ames de la NASA a Califòrnia va decidir no limitar-se a duplicar la missió de la Pioneer 10, sinó que va optar per fer un pas més i afegir un objectiu molt més ambiciós després d’acabada la seva missió oficial inicial. La Pioneer 11 es va valer de l’assistència gravitacional de Júpiter per accelerar de manera decisiva la seva velocitat, de la mateixa manera que la Pioneer 10 es va impulsar cap a l’exterior del sistema solar. En el cas de la Pioneer 11, aquesta assistència gravitacional la va posar rumb al seu nou i fascinant objectiu: Saturn, un planeta no visitat anteriorment per la Pioneer 10 ni per cap altra nau.

L’1 de setembre de 1979, la Pioneer 11 va sobrevolar Saturn. També va descobrir dues noves llunes (gairebé fregant d’elles aquell mes) i un nou anell, “F”. La nau va reunir així mateix dades importants sobre el camp magnètic del planeta, així com sobre l’estructura general interna del astre.

La missió de la Pioneer 11 només estava programada per durar 21 mesos, temps suficient per arribar a Júpiter, però en realitat, la nau va continuar funcionant durant molts anys després de culminada la seva missió bàsica. De fet, la gesta més important de la Pioneer 11, la primera trobada amb Saturn, es va produir vuit mesos després d’acabar la seva vida útil projectada, i es va convertir en la quarta nau (les Voyager 1 i 2 ja l’havien superat) a abandonar nostre sistema planetari, el que va fer el 23 de febrer de 1990, gairebé 17 anys després del seu llançament.

La Pioneer 11 va explorar regions perifèriques del nostre sistema solar, estudiant les partícules energètiques emeses pel nostre Sol (Vent Solar) i els raigs còsmics d’altres parts de l’univers que entren en la nostra regió de la Via Làctia.

A partir de febrer de 1985, l’escassetat d’energia a la Pioneer 11 va començar a imposar restriccions en l’ús dels instruments de bord. Les operacions científiques i la telemetria diària cessar el 30 de setembre de 1995, quan el nivell d’energia de la nau era insuficient per fer funcionar instrument.

El contacte intermitent continuar fins a novembre de 1995, moment en què va tenir lloc l’última comunicació amb la Pioneer 11. No hi ha hagut cap comunicació amb ella des de llavors.

En l’actualitat, es troba a uns 13.000 milions de quilòmetres del Sol i viatja en direcció a la constel · lació de l’Escut i la de l’Àguila. Si no es desvia massa de la seva trajectòria, dins d’uns quatre milions d’anys podria passar relativament a prop de l’estrella Lambda Aquilae, situada a 125 anys llum de la Terra.

Per l’hipotètic cas que la Pioneer 11, en algun punt de la seva llarga travessia còsmica, es trobi amb formes de vida extraterrestre intel · ligents, porta un missatge destinat a tals entitats.

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s