Els efectes sísmics a llarg termini del terratrèmol de l’11 de març a Japó

Geòlegs de moltes parts del món estan revisant ingents quantitats de dades sismològics i imatges captades des de satèl lit, a la recerca de pistes sobre les causes exactes d’un dels terratrèmols més catastròfics registrats a la història.

Fins al moment, hi ha informes que una part important de la costa oriental del Japó ha baixat bastants centímetres com a conseqüència del moviment al llarg d’una línia de falla, on una de les plaques tectòniques va lliscar sota una altra.

També hi ha informes que la costa oriental de l’illa de Honshu (la principal de Japó) es pot haver desplaçat cap a l’est com a resultat del terratrèmol.

A més, els científics van observar una cosa que podria tenir efectes de major abast, ja que el tremolor podria haver desplaçat momentàniament la posició d’un gran glacera a l’Antàrtida.

D’altra banda, l’anàlisi de dades ha indicat que el sisme ha redistribuït la massa de la Terra i desplaçat un eix del planeta, augmentant la seva velocitat de rotació i escurçant el dia en una fracció de segon.

Tal com assenyala Bradford Hager, professor de ciències terrestres al Departament de Ciències terrestres, Atmosfèriques i Planetàries del MIT, hi ha molta informació sobre la sismicitat disponible gràcies en bona part a l’ampli sistema de vigilància sísmica de Japó, una xarxa de milers de sensors terrestres i marins que han monitoritzat ininterrompudament els senyals de l’energia sísmica local.

No és casualitat que el Japó tingui un dels sistemes de vigilància sísmica més avançats del món. El país es troba en el “Anell de Foc”, un ampli arc de volcans actius i línies de falla a l’Oceà Pacífic. El noranta per cent dels terratrèmols del món tenen lloc al llarg d’aquest cinturó sísmic, i el Japó pateix aproximadament 1.500 terratrèmols a l’any.

El brutal terratrèmol l’11 de març es va produir dins d’una zona tectònica que usualment genera grans tremolors. Japó descansa sobre dos grans plaques tectòniques: Pel nord, la placa d’Amèrica del Nord. I pel sud, la placa d’Euràsia. Just al sud de la placa d’Euràsia, es troba la petita placa de les Filipines. I a l’est, es troba la massiva placa del Pacífic. Aquestes plaques es mouen unes respecte a les altres, a raó de gairebé deu centímetres per any, causant de forma habitual tremolors lleus o imperceptibles.

És en les zones de subducció (on una placa llisca per sota d’una altra), on es produeixen els terratrèmols més grans. La sacsejada titànica l’11 de març es va produir probablement com a conseqüència de la tensió estructural acumulada pel lliscament de la placa del Pacífic sota la vora sud de la placa nord-americana.

(Foto: ESA – JPL / Caltech ÀRIA project (E. Fielding, Principal Scientist JPL / Caltech, S. Yun, Research Scientist JPL / Caltech, P. Agram, KISS Postdoctoral Fellow Caltech)

Aquestes regions tectònicament actives solen produir terratrèmols d’una magnitud que oscil.la entre 7,0 i 8,0 graus. En els últims 40 anys, s’han desencadenat a la regió prop de deu terratrèmols amb magnituds compreses dins d’aquesta gamma de valors. És molt estrany veure un terratrèmol de magnitud 9,0 com el de l’11 de Març. Però encara resulta més inusual el fet que, dos dies abans, el país va experimentar un tremolor amb magnitud 7,2, al qual, en aquest moment, els sismòlegs van considerar el terratrèmol principal. La “rèplica” l’11 de març va resultar ser el veritable terratrèmol principal.

Un dels misteris de la sismologia és el mecanisme que fa que un o diversos terratrèmols modestos preparin l’escenari per a un terratrèmol enorme. No tots els terratrèmols condueixen a altres grans, i les diferents circumstàncies que acompanyen cada cas són del màxim interès per a especialistes com la geòloga i geofísica Leigh Royden, professora al MIT. Quan es produeix una ruptura de falla, les tensions estructurals locals s’alliberen, encara que en bona part són transferides a una altra falla, de manera que la ruptura d’una falla, automàticament augmenta els nivells de tensió estructural d’altres.

Si aquestes altres falles ja han acumulat tensió estructural, la tensió afegida pot al seu torn causar una nova ruptura de falla, amb el resultat final d’un terratrèmol encara més fort. Un mapa generat per un antic alumne de Hager graduat al MIT podria donar suport a aquesta teoria. Brendan J. Meade, ara professor del departament de ciències terrestres i planetàries a la Universitat de Harvard, ha confeccionat un mapa dels punts forts i els febles de les línies de falla al voltant del Japó, i ha descobert que l’àrea entre els dos últims terratrèmols contenia moltes falles sotmeses a una forta tensió estructural que ja estaven a prop del punt de ruptura. La ruptura inicial que el 9 de març va provocar un terratrèmol de magnitud 7,2 va poder afectar de manera crítica a les falles circumdants en una mena d’efecte d’ona, generant el terratrèmol de magnitud 9,0, molt més devastador, dos dies després.

Al seu torn, el terratrèmol l’11 de març continuarà alterant l’equilibri de tensions estructurals en línies de falla properes, originant rèpliques que podrien sentir-se durant anys, encara que amb freqüència decreixent. No obstant això, Robert van der Hilst, professor de ciències terrestres i planetàries del MIT i director del Laboratori de Recursos Terrestres, indica que sempre hi ha la possibilitat que una rèplica provoqui una ruptura en una falla important, desencadenant així un altre gran terratrèmol. És possible, segons l’opinió de van der Hilst, que els terratrèmols en el futur proper estiguin relacionats amb el que va succeir el passat 11 de març. Tenir la capacitat de predir quan els terratrèmols de gran magnitud podrien produir-és un objectiu que ha estat descrita com el “Sant Grial” de la sismologia.

Encara que el Japó compta amb un sofisticat sistema de monitorització sismològica, van der Hilst i altres volen millorar-lo per que identifiqui els senyals de tremolors amb més antelació. Una forma d’aconseguir-ho és afegir més sensors per monitoritzar els senyals del subsòl. És possible que en el futur els investigadors detectin senyals, l’existència avui desconeixen, però que potser puguin alertar de terratrèmols imminents.

Robert van der Hilst suggereix que aquesta ampliació de la xarxa de sensors es podria fer posant sensors en les profunditats dels pous que obren les empreses petrolieres i gasístiques, d’una manera semblant a com els tècnics d’aquestes companyies monitoritzen l’interior dels jaciments que exploren o que estan ja en explotació comercial.

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out /  Canvia )

Google photo

Esteu comentant fent servir el compte Google. Log Out /  Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out /  Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out /  Canvia )

S'està connectant a %s